Pat LaFontaine

I takt med att det framgångsrika laget som plockade hem fyra raka Stanley Cup-titlar till Long Island sakta men säkert tappade i slagkraft utkristalliserades en lysande stjärna ur askan som blev kvar.

Pat LaFontaine var Amerikanen som gick sin egen väg. Istället för att gå på college och via den vägen spela sig till NHL valde han den Kanadensiska juniorligan QMJHL. Under sin enda säsong i Verdun Juniors gjorde han fantastiska 104 mål och 234 poäng på 70 matcher, en totalpoäng som endast Mario Lemieux toppat. Dessutom radade LaFontaine upp personliga utmärkelser efter säsongen och Islanders draftade honom som nummer 3 i 1983 års draft.

Säsongen efter tog LaFontaine en plats i USA:s landslag för att få chansen att spela OS i Sarajevo. Trots att han fortsatte ösa in poäng så slutade USA på en blygsam 7:e-plats i de Olympiska Spelen och direkt efter turneringen anslöt han sig till Islanders där han fortsatte imponera. Tyvärr hade Gretzky & Co. kommit igång rejält och de blev för svåra när Isles hade sin berömda ”Drive For Five” i 1984 års slutspel. Oilers besegrade Islanders i finalen och detta kom att bli LaFontaines närmsta möte med Stanley Cup-bucklan under sin 15-åriga NHL-karriär.

Trots att Islanders dök i tabellen mot slutet av 80-talet producerade LaFontaine mycket poäng under varje säsong och man kallar ibland denna period i Islanders historia för just LaFontaine-eran. Hans kanske största ögonblick i Islanders var när han i den fjärde övertidsperioden avgjorde det s.k. ”Easter Epic” 1987 mot Washington Capitals. Klockan hade passerat midnatt när han satte in 3-2 och skickade laget vidare till nästa slutspelsrunda.

Med sina 566 poäng i Islanderströjan räknar vi in LaFontaine på sjätte plats i maratontabellen över flest gjorda poäng och 89-90 hade han sin bästa säsong på Long Island med 105 gjorda poäng. Dock fanns det kritik mot den lille teknikern och många menade att han var alltför självisk och inte utnyttjade sina kedjekamrater tillräckligt, något som medförde smeknamnet ”the Helicopter Line” på kedjan som LaFontaine centrade utan att använda sina ”vingar”.

Efter en kontraktsdispyt 1991 kom LaFontaine att ingå i en blockbuster-trade med Buffalo Sabres som bl.a. skickade Pierre Turgeon i utbyte mot Islanders stora stjärna. Även i Buffalo blev LaFontaine en ledare och han hade en monstersäsong 92-93 med 148 poäng och tillsammans med Alexander Mogilny bildade han en framgångsrik duo. Men efter några säsonger tradades Mogilny till Vancouver och LaFontaine blev knäskadad, vilket ledde till ett par tysta säsonger. Inför säsongen 1996-97 var han dock skadefri igen och såg fram emot att komma tillbaka i gammal god form. Men efter bara 13 matcher var olyckan framme när LaFontaine åkte på sin femte hjärnskakning vilket höll honom borta från resten av säsongen med symptom som inte ville försvinna.

Inför säsongen 1997-98 ville LaFontaine tillbaka, något som Buffalos läkare förbjöd honom till och istället tradades han till New York Rangers. Därmed blev LaFontaine den förste spelare någonsin att ha representerat alla tre lagen baserade i staten New York. Comebacken blev till en början en succé då han snittade en poäng per match spelandes i en specialgjord hjälm. Men i mars 1998 krockade LaFontaine med sin lagkamrat Mike Keane vilket betydde slutet på hans karriär. Till slut erkände han vad läkarna hela tiden sagt, att det var för farligt för honom att spela hockey.

2006 meddelade Islanders att man anställt LaFontaine som förste rådgivare till ägaren Charles Wang, en position han inte blev långvarig i. Sex veckor senare hoppade han av sitt uppdrag efter att Islanders sparkat sin GM Neil Smith. Sedan 2010 arbetar LaFontaine på MSG som kommentator på New York Rangers matcher.

Kommentera

Fyll i dina uppgifter nedan eller klicka på en ikon för att logga in:

WordPress.com Logo

Du kommenterar med ditt WordPress.com-konto. Logga ut / Ändra )

Twitter-bild

Du kommenterar med ditt Twitter-konto. Logga ut / Ändra )

Facebook-foto

Du kommenterar med ditt Facebook-konto. Logga ut / Ändra )

Google+ photo

Du kommenterar med ditt Google+-konto. Logga ut / Ändra )

Ansluter till %s